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盖棺论定 Flash 史

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自动草稿【Technews科技新报】Flash 曾经在网页应用上呼风唤雨,创造许多网页效果、动画与游戏,当 Adobe 于 2005 年买下 Macromedia 取得 Flash,当时 98% 连网的电脑都安装 Flash,可说叱吒风云,曾几何时,Flash 却已经逐渐过气。据 Google 统计,仅 3 年前的 2014 年,Chrome 浏览器的台式机使用者中,还有 80% 每天使用 Flash,如今却只剩下 17%,于是,Adobe 也不得不放手,于 2017 年 7 月宣布,3 年内要逐步停止支持 Flash,到 2020 年以后就完全不再推出任何更新,网页浏览器也将不再支持 Flash,可说 Adobe 为 Flash 写下了死亡预告。

在这个时候,说“盖棺论定”或许还早了 3 年,不过却也是回顾陪着我们上网 20 年的 Flash 光荣又波涛起伏一生的最佳时刻,因为 3 年之后,还记得它的人恐怕不多。就让我们抱着一点“思古之幽情”,来重新认识这位我们原本很熟悉,现在却成为“最熟悉的陌生人”的老朋友。

自动草稿(Source:envatotuts+)

一开始是为了打造绘图软件

Flash 的“生父”之一是乔纳森·盖(Jonathan Gay),Flash 之所以能存在,要归功于乐高(Lego)。乐高跟网页有何关系?因为乔纳森·盖从小玩乐高长大,当年他可没有主题组合包,而是用基本乐高积木设计、组合成各种东西;他从玩乐高中培养了创作的兴趣,以及设计、建造的基本逻辑,就在此时,他得到了一台苹果二代电脑。

乔纳森·盖很快发现电脑比乐高更有趣,因为用设计建造的程序还可以互动,不过,当他在苹果二代电脑上努力制作游戏,他碰到的问题可比组合乐高积木难多了。这点,他曾经用于发布过最有名的 Flash 辩护词:“要是你觉得 Flash 很难用,你该去试试用摇杆在苹果二代电脑上画图,而且当时可还没有复原(Undo)的概念。那可真的很考验你的耐心。”

于是,乔纳森·盖放下游戏,先试着打造绘图工具。在大学时代,他开发了麦金塔(Macintosh)上的绘图工具软件“超级画家二代”(SuperPaint II),这时正是操作系统百花齐放的年代,GO 正计划推出“笔尖”(PenPoint)操作系统,专用来驱动以数位笔为绘图工具的平板电脑,乔纳森·盖认为数码笔绘图大有可为,他说服了好友查理·杰克森(Charlie Jackson)投资成立“未来波”(FutureWave)软件公司,打算打造可用数码笔在屏幕上画图的工具软件“智能速写”(SmartSketch),他们满怀雄心壮志,认为一定能称霸电脑绘图市场。

由于微软与苹果已投入竞争此领域,GO 感到资源不足以两面作战,在 1991 年决定把硬件部门切割为 EO,EO 在 1993 年由 AT&T 收购,用来示范 AT&T“霍比特人”(Hobbit)处理器效能,1994 年 1 月,GO 干脆把自己也一起卖给 AT&T。GO 以为有了“富爸爸”应该地位更稳,很不幸的,以当年的技术,要用数码笔在平板上有意义的绘图还差得远,市场反应远逊于 GO 与 AT&T 的期待,AT&T 购并 GO 才两周,就决定完全放弃霍比特人处理器,也就没必要支持 GO,GO 只好在 1994 年 7 月关门大吉。

这下以 GO 为目标平台的未来波可惨了,两人面面相觑,现在唯一的生路,只有把软件改造成可登上 Windows 平台或麦金塔平台。这时 Adobe 已经在两平台上有强大的美工软件 Illustrator,另外还有 Altsys 开发的 FreeHand(日后这两大强力竞争对手最后也是以合而为一收场,1994 年 Adobe 购并 Altsys,但 FreeHand 另外出售给 Macromedia,并随着 2005 年 Adobe 又购并 Macromedia,最终全都落入 Adobe 手中)。

“智能速写”从未能跟 Illustrator、FreeHand 两强对手正面竞争,不过,1995 年两人参加每年电脑绘图界的重要场合 SIGGRAPH 大会,会后收到无数建议,说他们应该把“智能速写”改造成为了网际网络与网页而生的动画产品。两人研究了一下市场,认为的确有可能有朝一日网络会发展普及到人们彼此传递动画,而强大的竞争对手 Adobe 还没看到这个利基市场 。于是两人为“智能速写”加上动画功能,并改名为 CelAnimator,稍后又改名为“未来泼”动画软件(FutureSplash Animator)。

选对时间投靠豪门趁势成主流

“未来泼”动画软件让使用者首度能创造向量图形,并制作成动画,之后用于网页。当时要让网页播放动画唯一的办法是透过 Java,乔纳森·盖与查理·杰克森两人试着以 Java 撰写动画播放器,一开始的成品慢到极点,但是他们锲而不舍,最终总算打造出能插入浏览器、播放效能良好的动画播放器,也就是未来 Flash 的前身。

这时 Flash 有了第一次进入 Adobe 家门的机会,“未来波”此时与 Adobe 接触,打算把这个 Flash 前身卖给 Adobe,但 Adobe 却拒绝了。未来,要等 10 年之后,Adobe 才有兴趣买下 Flash。

“此处不留爷,自有留爷处”,到 1996 年 8月,换微软找上门。当时微软想打造 MSN 2.0 创造线上电视,微软很快看上“未来泼”动画软件的潜力,另外,迪士尼也用它来打造迪士尼线上体验,大众则用来播放线上《辛普森家庭》。

迪士尼另外也使用 Macromedia 的 Shockwave,Macromedia 一直从客户那边听到“未来泼”动画软件,到 1996 年 11 月,Macromedia 透过迪士尼找上他们,提议共同合作,当时两人已经投入 50 万美元在这家新创公司上,嫁入豪门看来是个好主意。因此 12 月,他们将“未来波”公司卖给 Macromedia,“未来泼”动画软件也就成了 Macromedia Flash 1.0,Flash 这名字就来自“未来”(Future)的 F,与“泼”(Splash)的 -lash。

Macromedia 原本是以 CD 制作软件 Director 为主要营运核心,随着 CD 没落,网络崛起,Macromedia 转型开发用来开启 Director 内容的网页浏览器外挂程序 Shockwave,如今有了 Flash,Macromedia 可说如虎添翼。Flash 分为两部分,一部是播放器,一部是编辑器,Macromedia 将播放器免费让所有人下载,Flash 很快扩散;1997 年,Macromedia 推出第二代 Flash 2,虽然没有太多新功能,但这是大多数早期 Flash 用户开始使用 Flash 的一代。

1998年,Macromedia 又推出 Flash 3,新增 Movieclips、透明、Actions 等日后使用者常用且熟悉的新功能,这些新功能进一步推动 Flash 走向主流。到 1999 年 Flash 4 推出时,Flash 已经实质上成为网络动画的标准,Flash 4 的界面经过大幅改进,提升动画编辑的控制能力,更开始支持 MP3 音讯。2000 年的 Flash 5,最重要的新功能是引进 ActionScript,从此使用者能自由撰写 Script,无数 Flash 游戏蜂拥诞生。

自动草稿(Source:Adobe Flash)

然而,Flash 从这之后就开始逐渐步向最后结局的不归路。Flash 原本是简单的网络工具,如今成为网络霸主,Macromedia 开始野心过大,而 Flash 过度复杂化。2002 年起,Macromedia 不再照原来的代数顺序命名,而是整合到 MX 软件组合中,改叫 Flash MX,之后推出 Flash MX 2004,2005 年又改回 Flash 8。从名称的变化,就知道 Macromedia 已经迷失了方向。

耗资源应用复杂错失行动世代

2005 年,原本以 Flash 几乎统治网络世界的 Macromedia,由死对头 Adobe 以 34 亿美元换股买下,从此 Flash 进入 Adobe 时代。Adobe 很快就把 Flash 纳入 Creative Suite 软件组合,2007 年推出 Flash CS3,与 Adobe 其他主要软件如 Photoshop 的整合度加强,也引进 ActionScript 3.0;2008 年的 Flash CS4 加入基本的 3D 支持;2010 的 Flash CS5 加入 Flash Catalyst,以利使用者从其他 Adobe CS 软件组合中引进资料。

Adobe 的这些努力,却没能挽回 Flash 终将走下坡的趋势。Adobe 买下 Flash 的 2005 年,也是 YouTube 成立的同年,YouTube 最初也是使用 Flash 播放影片,随着 YouTube 很快大红大紫,Flash 可说攀登到最顶峰,但是,过了顶峰,就只有往下走一途。

危机出现在 2007 年,苹果推出 iPhone,从此行动上网浮上台面。Adobe 打算以 2005 年推出的 Flash Lite 供手机平台使用,但是 Flash Lite 耗用大量运算效能使耗电量居高不下,对 iPhone 来说简直无法接受,于是苹果排斥 Flash,双方在 3 年的拉锯后渐行渐远;到 2010 年苹果发布 iPad 时,乔布斯更直接贬低 Flash,开启 Flash 与 HTML5 的战争。雪上加霜的是,YouTube 考量 iPhone 可直接安装 YouTube App 下,也决定脱离 Flash,自行开发不须经过 Flash 的方式播放影片。

到 2011 年 11 月,Adobe 自认不敌,决定让 Flash 完全撤出行动市场,专注于改善对 HTML5 的支持。从这个时间点,可说就已注定 Flash 最终将下台一鞠躬。

Flash 在 1996 年诞生,十几年来发展到极盛,成为网络霸主,但 2007 年智能手机问世,仅到 2011 年的 4 年内就决定胜负。之后 Flash 虽然还存在,只是逐渐衰败,慢慢走向必然的结局,Adobe 在 2017 年 7 月的宣示,只是迟来的死亡预告。但是,Adobe 对 Flash 之死似乎并不在意,还宣称“后 Flash 时代”Adobe 的发展机会更大。

至于 Flash 的两个“生父”,看来过得比 Flash 本身好些。

乔纳森·盖在 2005 年购并后先担任技术长,但很快就离开 Macromedia;2006 年创立新的软件公司 Software as Art,提供家庭能源管理解决方案,2009 年公司又由 Silver Spring Networks 购并,于是他又选择新的领域创业。2010 年卖起了草饲牛肉,但到 2013 年,又回到软件业,在龙头集资网站 Kickstarter 上成功集资开发移动影片 App Explory。

查理·杰克森在经营“未来波”同时,还一直持续从事创投,投资不少新创公司,从线上电脑零件零售商到小型制片公司都有。如今经营 3 家公司:每年训练 400 名选手的青少年排球训练组织 Epic Volleyball Club、线上销售排球员装备的 VolleyHut.com,以及开发 Windows 10 多媒体内容的 Silicon Beach Software。

(首图来源:Adobe Flash)



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