苹果为何抛弃Imagination,自助研发GPU

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4月初,苹果单方面表示,将在未来15个月至20个月后停止在iPhone和其他设备中使用 Imagination 的GPU技术,并终止支付专利费。受该消息影响,后者当日股价下跌70%

背景知识

图形处理器(Graphics Processing Unit,缩写:GPU),又称显示核心、视觉处理器、显示芯片,是一种专门在个人电脑、工作站、游戏机和一些移动设备(如平板电脑、智能手机等)上图像运算工作的微处理器。

苹 果和 Imagination 的合作由来已久,早在2010年苹果开始脱离三星,自己研发SOC的时候,Imagination就是苹果的合作伙伴。Imagination的前身是 Videologic,它原本是一家制造游戏机和桌面3D显示芯片的公司,其历史可以追溯到20年前。

到 了 iPhone 时代,Imagination 几乎给所有的移动处理器授权,三星、苹果、MTK都采用Imagination的图形技术。接着,Imagination就遇到了竞争对手,ARM 作为公版 CPU 架构的提供者,很快也开始研发自己的公版 GPU,Mali 系列与 ARM 的 CPU 核心一同授权,取得了不错的成绩。三星、华为和一些平板芯片厂商都采用了Mali系列的GPU。而高通则一直坚持使用自己的GPU核心,高通的GPU技术 来自于ATI(后来被AMD收购)的移动技术,而ATI的移动显示技术来自于收购的bitboy。2009年,高通把这些技术纳入囊中,推出Adreno 系列GPU。Adreno系列的产品经过几代发展,拥有很好的性能。

接着,苹果入股成为 Imagination 的第四大股东,为 iOS 设备设计的 GPU 基本上都是独家定制产品,Imagination 的最大客户就是苹果。

Imagination 的 GPU 有何过人之处

去年发布的 Phone 7、7P 配备 A10处理器,苹果宣称 CPU部分比 A9 快两倍,GPU提升 50%。 A10是苹果首次采用四核心设计(2个大核心+2个小核心),CPU方面,单核心跑分成绩吓哭隔壁的高通骁龙821,而四核不会同时开启,也打赢不少的八核处理器,而 GPU 方面官方号称比 A9 有着 50% 的提升。iPhone 7中的 GPU 使用的是PowerVR GT7600 GPU 定制版,它和 iPhone 6s 以及 iPhone 6s Plus 的是基于同一图形处理器架构,权威媒体 GFXBench 已经公布了具体的跑分对比。

相比于iPhone 6s/6s Plus提升了最多20%、42%,基本接近苹果所说。

这是 Manhattan 项目第一次无限逼近60FPS大关。对比安卓阵营最强的骁龙820 Adreno 530,iPhone 7同样胜出,其中Manhattan项目领先多达25%,T-Rex项目则领先有9%。

苹果为何对 Imagination 痛下杀手

实际上,iPhone 的配置都在同期毫不客气秒杀其他竞品,跟采用定制的处理器,付出巨大投入有针对性的设计、调教有很大关系。

简 单来说,如果某个供应商有独到领先的技术,苹果就会采取主动拿钱合作开发精耕此技术应用到自己的产品体系,投入工程师驻厂研发,签订独家排外性的合作条 约,当自己的技术逐步成熟,专利以及技术积累到了一定的阶段以后,苹果会进行试探性的收购,如果收购失败,则会转向自主研发,抛弃此供应商。

商场如战场,很多我们普通人看不到的地方,战火硝烟弥漫,以半导体为例,苹果现在不但手机用的处理器要自制,从图形处理器、电源管理IC、蓝牙芯片等,许多核心组件都要自己做。根据市场调查机构IC Insights报告显示,2016年排名,苹果已经是全球第十四大的半导体公司,一年销售64亿美元的芯片,比索尼(Sony)、英伟达(Nvidia)都还大。

外界认为,这是因为苹果在绘图技术和通讯技术上的多年布局,成果逐渐浮现,才会在今年对重要供货商痛下杀手。 另一个可能原因是,以前苹果在特定领域,自己累积的专利和技术还不够,才会拿钱与供货商一起合作开发技术。现在苹果自己技术逐步成熟,再与供货商合作,只是让竞争者可以搭便车,共享技术进步的好处,不如完全由自己掌握技术,加速拉开与竞争者的差距。

这一点,从苹果的研发金额就可以看得出来,2009年时,苹果用在研发上的资金只有13亿美元,到了2016年,苹果投资在研发上的资金,高达一百亿美元,增加6.6倍。

苹 果采用内部自主研发,但风险对硬件供应链几乎是零。苹果上周末宣布投资康宁位于肯塔基州 Harrodsburg 的工厂,2亿美元将会用来支持康宁的研发、设备需求以及先进的玻璃制造工艺,双方很可能会在技术上有新的突破,打破传统供应链的模式,创造出令人意想不到 的产品。



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